Les excréments vivant dans la mer indiquent le développement de lézards cygnes –

Les pliosaures étaient un type de lézard-cygne au cou court et à la tête puissante. Ils sont apparus il y a environ 200 millions d’années et ont longtemps occupé une place plutôt modeste dans l’écosystème. Mais soudain, ils sont devenus d’énormes prédateurs. La manière dont cela s’est produit est restée longtemps incertaine.

Aujourd’hui, une équipe internationale de chercheurs pourrait faire un pas de plus vers la compréhension de la transformation des pliosaures.

Un fossile ancien a fourni de nouveaux indices

Les chercheurs ont analysé des fossiles trouvés en Lorraine, en France, pendant 40 ans et ont conclu que les parties du squelette appartiennent à un genre de pliosaures jusqu’alors inconnu.

Lorrainosaurus, comme les chercheurs ont nommé le genre, est le plus ancien grand pliosaure découvert à ce jour. Ses mâchoires mesuraient plus de 1,3 mètre de long. Il avait également de grandes dents en forme de cône. Le corps est puissant et en forme de torpille avec quatre membres en forme de nageoires.

– Lorrainosaurus fut l’un des premiers véritables grands pliosaures. Cela a donné naissance à une série de reptiles prédateurs géants qui ont dominé les mers pendant environ 80 millions d’années, explique Sven Sachs, chercheur au Musée d’histoire naturelle de Bielefeld en Allemagne.

Selon les découvertes, ce reptile mesurait probablement plus de six mètres du museau au bout de la queue et vivait au début de la période géologique du Jurassique moyen. On sait très peu de choses sur les lézards-cygnes de cette période.

Une reconstitution grandeur nature de la tête du reptile – avec sa mâchoire inférieure longue de 1,3 mètre – est visible au Musée national d’histoire naturelle de Luxembourg. Image : Maquette de 10 tonnes

Grand changement dans l’écosystème marin

Le fait que les chercheurs aient pu identifier le Lorrainosaure comme l’un des premiers pliosaures prédateurs de grande taille montre que ces animaux ont émergé juste après un bouleversement majeur dans l’écosystème des prédateurs marins. Cela s’est produit lors de la transition du Jurassique inférieur au Jurassique inférieur, il y a 171 à 175 millions d’années.

– Cet événement a eu un impact fondamental sur de nombreux groupes de reptiles marins, et les lézards-cygnes prédateurs géants dominaient les lézards-poissons, anciens parents des crocodiles marins et autres grands plésiosaures prédateurs, explique le paléontologue Daniel Madzia de l’Académie polonaise des sciences.

Les pliosaures comptaient parmi les prédateurs marins les plus performants de leur époque.

– Les spécimens célèbres tels que le Pliosaurus et le Kronosaurus – deux des plus grands pliosaures du monde – étaient énormes, mesurant plus de dix mètres de long. Sur le plan écologique, ils étaient l’équivalent des épaulards d’aujourd’hui, se nourrissant de toutes sortes de proies, notamment des calmars, de gros poissons et des reptiles marins. Ce sont les proies trouvées dans le contenu stomacal conservé des pliosaures, explique Benjamin Kear, paléontologue au Musée de l’évolution de l’Université d’Uppsala.

Contribue à la connaissance des reptiles marins

Il ne reste que quelques os et dents du squelette autrefois complet du Lorrainosaure. La majeure partie a pourri et s’est répandue sur le fond marin par les courants et les charognards.

Hormis un bref rapport en 1994, le fossile du Lorrainosaurus n’a jamais été correctement étudié.

La nouvelle étude des chercheurs suggère que la domination des pliosaures prédateurs géants a dû commencer plus tôt qu’on ne le pensait auparavant. Ils étaient une réponse aux changements écologiques majeurs survenus au Jurassique moyen qui ont affecté l’environnement marin de ce qui est aujourd’hui l’Europe occidentale.

« Le Lorrainosaurus constitue donc une contribution importante à notre connaissance des reptiles marins de l’époque des dinosaures, dont nous ne savions pas grand-chose », explique Benjamin Kear.

Étude scientifique:

L’essor des pliosaures macroprédateurs à proximité de la transition du Jurassique inférieur au Jurassique moyen, Rapports scientifiques.

Contact:

Benjamin Kear, paléontologue au Musée de l’évolution de l’Université d’Uppsala, [email protected]

Joël Reyer

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